Vallée d’accès

La vallée d’accès, sise entre Barrack Hill et le parc Major’s Hill, marque l’entrée nord de la voie navigable du canal Rideau, qui s‘étend sur 202 km entre la rivière des Outaouais et le lac Ontario. Cette vallée – anciennement connue sous les noms de Sleigh Bay ou Raftin Bay – fut choisie par le lieutenant-colonel John By en grande partie pour ses avantages topographiques. C‘était un lieu propice à la construction de huit écluses qui permettraient aux bateaux de franchir un dénivelé de 25 mètres (83 pieds) à partir de la rivière des Outaouais. Sur le site de la vallée d’accès, on retrouvait aussi le bâtiment des Royal Engineers, celui de l’Intendance et la maison du maître-éclusier.

Points d'intérêt

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[Source: John By, “Plan of the line of the Rideau Canal Lt. Col. By Commanding Royal Engineer”, 1829, Bibliothèque et Archives Canada, H2/410/Rideau Canal/1829, NMC 2197.]

Durée: 40 secondes
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La planification du tracé du canal Rideau

Le canal Rideau intègre un grand nombre de bassins versants et de grands lacs. Certaines étendues d’eau naturelles furent incorporées au tracé du canal, tandis que d’autres furent créées artificiellement par la construction de barrages et l’inondation de terres. Au final, il ne resta que 19 kilomètres (12 milles) de voie navigable à construire. L’idée de relier ces étendues d’eau pour créer le canal Rideau fut un véritable coup de génie. La carte ci-dessus, attribuée au lieutenant-colonel John By, illustre ce tracé en détail. À partir de la rivière des Outaouais, le canal suit la rivière Rideau, traverse de nombreux petits et grands lacs pour gagner la rivière Cataraqui et aboutit au lac Ontario, qui se jette dans le fleuve Saint-Laurent. Il demeure l’un des canaux à plans d’eau successifs les mieux conservés en Amérique du Nord.

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Tableau représentant les huit premières écluses du canal Rideau, vues de la rive québécoise de la rivière des OutaouaisEnlarge

[Source: First eight locks of the Rideau Canal, from Quebec side of the Ottawa River [1834]. Fonds Thomas Burrowes. Archives publiques de l’Ontario, C 1-0-0-0-13.]

Les huit écluses et la vallée d’accès

En choisissant la vallée d’accès, le lieutenant-colonel John By épargna à ses travailleurs de nombreux kilomètres de travaux d’excavation laborieux et souvent dangereux. La vallée d’accès offrait déjà un bon point d’entrée avec son ravin naturel et ses abruptes falaises de 25 mètres (80 pieds) de part et d’autre. Elle constituait en outre l’option la plus sécuritaire et la plus économique, en plus d’offrir le décor grandiose que By souhaitait pour l’entrée du canal.

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Dessin d’un plan et d’une coupe du modèle d’écluses à 10 mètres (33 pieds) de largeEnlarge

[Source: Great Britain Army Corps of Royal Engineers, “Plan of the Approved Locks for the Rideau Canal, Lt. Col. By Commanying Royal Engineer John By, Lt. Colonel Roy’l. Engrs. Com’g. Rideau Canal, 8th July 1828”, [1828], Bibliothèque et Archives Canada, NMC-21893.]

Solution retenue : 10 mètres (33 pieds) de large

Après quelques dizaines d’années de levés et de débats sur deux continents, il fut résolu que la largeur des écluses soit de 10 mètres (33 pieds). Cette décision ne correspondait peut-être pas à la grande vision du lieutenant-colonel By, mais elle répondait néanmoins à son désir que le canal puisse accueillir un plus grand éventail de navires. Ce fut un choix particulièrement visionnaire, puisque le canal ne servira en fait jamais aux fins militaires pour lesquelles il fut construit; il deviendra plutôt une voie navigable de choix pour la navigation commerciale et la navigation de plaisance. À la fin des travaux en 1832, les coûts de construction atteindront la somme astronomique de 822 000 £, soit presque cinq fois l’estimation initiale du Board of Ordnance.

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Dessin d’un plan et d’une coupe de la huitième porte des huit premières écluses du canal RideauEnlarge

[Source: Artiste inconnu, Lock Gate (II), s.d., Ordnance Department, The National Archives of the UK, MR1-502 (2).]

Dessin d’une porte d‘écluse

Les écluses du canal Rideau fonctionnent selon le principe du canal à plans d’eau successifs. Entre les deux portes d’une écluse, il n’y a ni courant ni traction. Ainsi, un bateau qui flotte dans une écluse ne gîte pas, car l’eau qui se trouve de part et d’autre de l‘écluse n’a aucun effet sur lui. Le dessin ci-dessus montre la huitième porte d‘écluse de la vallée d’accès.

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Dessin d’une coupe du seuil pointu et de l’enclave des écluses combinéesEnlarge

[Source: Artiste inconnu, Pointed Cill and Recess (II), s.d., Ordnance Department, The National Archives of the UK, MPH1-238 (3).]

Plan d’un pertuis

Au fond des écluses du canal Rideau, un ensemble d’orifices permettent de remplir ou de vider le sas d’eau par en dessous des bateaux. Ces orifices portent le nom de pertuis et sont contrôlés par des vantelles. Sur le plan ci-dessus, on voit le seuil pointu qui repose au pied de chaque porte; le pertuis est à gauche.

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[Source: Great Britain Army Corps of Royal Engineers, “Plan of the Approved Locks for the Rideau Canal, Lt. Col. By Commanying Royal Engineer John By, Lt. Colonel Roy’l. Engrs. Com’g. Rideau Canal, 8th July 1828”, [1828], Bibliothèque et Archives Canada, NMC-21893.; “Visite des huit écluses de Bytown” [Animation]. Dr. Stephen Fai. Carleton Immersive Media Studio. 2012.]

Durée: 59 secondes
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Visite des huit écluses de Bytown

Cette suite de huit écluses est la plus complexe du canal et permet de pallier le dénivelé de 24 mètres (80 pieds) entre la rivière des Outaouais et le canal Rideau. Un système d‘écluses permet aux bateaux de circuler facilement entre des plans d’eau de niveau différent en faisant monter ou descendre le niveau de l’eau.

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[Source: Locks On The Rideau Canal at Bytown, Canada West. Alice Mary Fulford (artiste), collection d’oeuvres canadiennes de W.H. Coverdale, collection du Manoir Richelieu, Bibliothèque et Archives Canada, numéro d’acquisition 1970-188-2159, C-040260.; “Bâtiment de l’Intendance” [Animation]. Dr. Stephen Fai. Carleton Immersive Media Studio. 2012.]

Durée: 23 secondes
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Bâtiment de l’Intendance

Les contrats pour la construction de l’Intendance furent octroyés en février 1827, et le travail finit par être confié à Thomas McKay. À peine six mois plus tard, tout était terminé, et McKay reçut des éloges pour son efficacité et la qualité de son travail. Le bâtiment fut construit avec de la pierre excavée sur le site même de la vallée d’accès, et les pièces de bois qui servent à renforcer les murs et le toit furent également prises sur place. Le bâtiment de l’Intendance a servi à toutes sortes de choses au fil des ans. Son rez-de-chaussée fut utilisé comme entrepôt d’aliments en vrac (dont du porc salé et du rhum) et dépôt d’outils et de combustible à différentes étapes des travaux. Ce bâtiment abrite aujourd’hui le Musée Bytown d’Ottawa et il est considéré comme le plus ancien bâtiment de pierre de la ville.

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[Source: “Bâtiment des Royal Engineers” [Animation]. Dr. Stephen Fai. Carleton Immersive Media Studio. 2012.; Artiste inconnu, The Government Building on the East side of the Rideau Canal, 1844, Ordnance Department, The National Archives of the UK, MPHH1-697 (35).]

Durée: 37 secondes
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Bâtiment des Royal Engineers

Le bâtiment des Royal Engineers a été le bureau de chantier du canal Rideau de 1828 jusqu’au rappel de By en 1832; il fut construit sous la direction de Robert Drummond. Installé presque en face de l’Intendance, de plain-pied avec la deuxième écluse, ce bâtiment servait principalement de dépôt de matériel et de bureau des ingénieurs. En 1828, le rez-de-chaussée servait d’atelier pour les charpentiers et les tailleurs de pierre qui travaillaient sur les portes d‘écluse. Les étages supérieurs du bâtiment ont servi de bureau au lieutenant-colonel John By jusqu’en 1832. Le bâtiment des Royal Engineers a été démoli en 1911, mais ses ruines subsistent encore sur la rive est de la vallée d’accès.

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